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Descubre el Sextante: Herramienta de Navegación Astronómica

¡Hola! Hoy vamos a hablar sobre el sextante. Este instrumento de navegación es crucial para determinar la posición exacta en alta mar al medir la separación angular entre dos objetos. Descubriremos cómo funciona, sus partes clave y cómo se utiliza para la navegación astronómica. ¡Prepárate para sumergirte en el fascinante mundo del sextante y su importancia en la navegación!

    • El sextante es un instrumento de navegación utilizado para determinar la posición exacta en alta mar.
    • Las partes de un sextante incluyen la armadura, la alidada, los espejos, el visor y los filtros para reducir la luminosidad.
    • Se utilizan cálculos trigonométricos con un almanaque náutico y un cronómetro para determinar la posición con un sextante.
    • Antiguamente se utilizaban instrumentos como la corredera, la ampolleta y el astrolabio para la navegación.
    • Inglaterra ofreció una recompensa para la creación del cronómetro y mejorar la precisión en la navegación astronómica.

    El sextante: ¿Qué es y para qué sirve?

    En plena era tecnológica resulta complicado pensar que puede haber algo con lo que orientarnos que no sea Google Maps o cualquier otro GPS. Seguramente te suene lo que es una brújula pero, ¿sabes lo qué es un sextante? Parece insólito pensar como alguien en mitad del mar, puede saber dónde se encuentra utilizando un objeto sin conexión a internet.

    En este post descubrirás la forma tradicional, pero no por ello obsoleta, de saber tu posición cuando estés navegando en alta mar.

    ¿Qué es el sextante?

    Un sextante es un instrumento de navegación que permite medir la separación angular entre dos objetos.

    Por ejemplo, cuando una persona está en el mar, utilizando el sextante y teniendo dos puntos de referencia como podrían ser la costa y una estrella, podrá saber dónde se encuentra con exactitud. Es decir, este objeto nos ayudará a calcular el ángulo entre un cuerpo celeste (la costa, un faro o cualquier otro punto de referencia) y el horizonte.

    El sextante se utiliza tanto para navegación astronómica como para medir en otros contextos la altura y distancia entre dos puntos de referencia.

    Para la utilización de este artilugio, se puede tener el cuenta donde se encuentra el Sol. Pero además, es importante conocer la hora a la que se quiere medir el punto en el que nos encontramos y así saber la latitud exacta de donde nos situamos.

    Esta información se consigue gracias al ángulo que nos da el sextante y a unos cáculos matemáticos (muy sencillos).

    Es evidente, que las tecnologías de posicionamiento global han venido para quedarse en el mundo de la navegación, convirtiéndose incluso en herramientas casi indispensables en nuestro día a día. Pero, ¿qué harías si estas herramientas fallan mientras navegas? ¿Sabrías navegar guiándote por los astros?

    Partes de un sextante

    El modo de uso del sextante náutico es mucho más fácil de lo que a priori puede parecer.

    Tenemos que partir de la base de que es un objeto que necesita tener dos puntos de referencia para obtener la información que necesitamos como comentábamos antes.

    Para saber utilizar este instrumento de navegación, necesitamos entender como está constituido:

    Parte Descripción
    Armardura Suele ser de metal y contiene un limbo graduado de derecha a izquieda.
    Alidada Tiene forma de radio, gira sobre el centro y se despaza sobre el limbo.
    Espejo pequeño Se encuentra a la izquierda y tendrá que ser paralela a la alidada cuando esta marque cero grados.
    Espejo grande Va montado sobre la alidada.
    Visor Se encuentra a la derecha del bastidor y a la altura del espejo pequeño.
    Filtros Delante de cada espejo hay un juego de filtros para reducir la luminosidad.

    ¿Cómo funciona un sextante?

    Estos son los pasos a seguir para usar el sextante:

    • Se pone la alidada a cero grados.
    • Se busca la estrella o astro a través del visor. En este momento por la parte izquierda del espejo se verá el horizonte y por la derecha el astro.
    • Realizamos un movimiento con el armazón, para dejar la alidada fija, de tal forma que, dejaremos que el astro quede próximo a la línea del horizonte.
    • Se mirará el resultado del ángulo obtenido.
    • Ayudándonos de un almanaque náutico y un cronómetro, podremos realizar los cálculos trigonométricos de la esfera para poder obtener la situación de donde nos encontramos.

    Antecedentes del sextante

    Durante siglos, se navegó siguiendo la costa utilizando como referencia sus puntos visibles y la profundidad. De tal manera que, cuando a finales del siglo XV los portugueses y castellanos comienzan sus viajes de exploración y descubrimiento, sus instrumentos de navegación eran:

    • La corredera y la ampolleta para determinar la velocidad del buque, imprescindible para navegación por estima.
    • La sonda para determinar la profundidad y naturaleza del fondo.
    • El compás que se orientaba al norte magnético, y el astrolabio y cuadrante para medir la altura de un astro sobre el horizonte.
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El astrolabio se utilizaba para determinar la latitud mediante la observación de la estrella polar o la observación del paso meridiano del Sol.

Se disponía de tablas que daban la declinación del Sol para cada día del año. Con esta información y la observación de la altura del Sol (en su paso meridiano) era fácil determinar la latitud pero no había forma de determinar la longitud.

De modo que, en la práctica, el procedimiento seguido era el de navegar a un punto de la misma latitud que la del destino para luego ir navegando manteniendo la latitud hasta dar con el destino.

¿Quién creó el sextante?

Alrededor de 1750 se inventó el sextante que permitía una observación mucho más precisa de la altura de los astros que con el astrolabio o el cuadrante.

El problema de la determinación de la longitud geográfica era, por tanto, el de averiguar con precisión la hora en el meridiano de referencia.

Era necesario un instrumento que permitiera saber a bordo del buque la hora del meridiano de referencia por lo que a mediados del siglo XVIII Inglaterra ofreció una gran recompensa a quien “descubriera la longitud geográfica en el mar”.

Y así nació el cronómetro que estuvo disponible a principios del siglo XIX. A partir de entonces, el piloto dispuso de las mismas herramientas que se han utilizado hasta hoy en día: sextante, cronómetro y el almanaque náutico.

Preguntas frecuentes

¿Qué es un sextante?

El sextante es un instrumento de navegación utilizado para medir la separación angular entre dos objetos, como la costa y una estrella, con el fin de determinar la posición exacta en alta mar.

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¿Cómo se utiliza un sextante?

Para usar un sextante, se pone la alidada a cero grados, se busca la estrella o astro a través del visor y se realizan cálculos trigonométricos con un almanaque náutico y un cronómetro para determinar la posición.

¿Cuáles son las partes de un sextante?

Las partes de un sextante incluyen la armadura o bastidor, la alidada, los espejos pequeño y grande, el visor y los filtros para reducir la luminosidad.

¿Por qué es importante el sextante en la navegación astronómica?

El sextante es crucial en la navegación astronómica, ya que permite determinar la posición exacta de una embarcación en alta mar utilizando la altura de los astros como referencia.

¿Qué otros instrumentos se utilizaban antes del sextante?

Antes del sextante, se utilizaban instrumentos como la corredera, la ampolleta, la sonda, el compás, el astrolabio y el cuadrante para la navegación, pero el sextante permitió observaciones más precisas de la altura de los astros.

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Hola, mi nombre es Miguel Ángel Cortez. Soy un navegante y explorador nato, nacido y criado en las hermosas costas de Málaga. Desde joven, he estado fascinado por las historias de exploradores y aventureros marinos. Me gradué en Historia Marítima y he dedicado mi vida a estudiar y recorrer los mares históricos de España y más allá. En Rosario Náutico, comparto mis relatos de viajes, descubrimientos de rutas marítimas antiguas y análisis de la historia náutica. Mi objetivo es inspirar a otros a apreciar la riqueza cultural y la belleza inigualable de nuestros océanos.

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